Con una población de alrededor de 1,4 millones de habitantes, más de quince veces mayor que la segunda ciudad de Paysandú, Montevideo es el centro político, económico y de transporte del Uruguay. Fundada en 1726 como una fortaleza contra la invasión portuguesa en la orilla norte del Río de la Plata, tenía una excelente posición comercial y, tras una turbulenta y a menudo violenta historia temprana, su crecimiento fue rápido. En el siglo XIX se produjo una inmigración masiva desde Europa – principalmente de Italia y España – que ha dado lugar a una vibrante mezcla de estilos arquitectónicos y un ambiente cosmopolita.
Mucho más relajada, pero menos próspera que su vecina argentina del otro lado del río, la capital uruguaya ha visto, sin embargo, una mejora económica en los últimos años, y ha invertido sabiamente en su cultura, infraestructura y playas. Montevideo puede parecer humilde al principio, pero esta es una ciudad seriamente fresca y segura.

Montevideo a veces puede ser eclipsada por su vecino más elegante, Buenos Aires, pero este, los uruguayos le dirán, es el verdadero hogar del tango, con muchas clases gratuitas y milongas – bares que tocan música tradicional – por no mencionar el mejor lugar para experimentar la temporada de carnaval más larga de América del Sur. Hay un montón de museos extravagantes, especialmente en la encantadora Ciudad Vieja y al este del Centro, alrededor de la Avenida 18 de Julio. Cerca de aquí, la Calle Tristán Narvaja está llena de librerías independientes y espacios culturales, y tiene un enorme mercado de pulgas semanal. Es posible que te quedes en el Barrio Sur – un barrio tradicionalmente afro-uruguayo donde se cultivaba el tambor de candombe – o en las zonas chic y prósperas de Punta Carretas o Pocitos, donde encontrarás algo de la mejor comida y vida nocturna.

Ciudad Vieja
Si alguna vez has visto una versión ficticia de La Habana en la televisión o en el cine, es muy posible que se haya rodado en la Ciudad Vieja de Montevideo, por lo que sus calles recuerdan a las de la capital cubana. Entre las casas en ruinas y las calles empedradas se encuentran museos y galerías muy extraños (y en su mayoría gratuitos), mientras que el punto culminante es el glorioso Mercado del Puerto.

La Plaza Independencia y sus alrededores
Un buen lugar para comenzar un paseo por la Ciudad Vieja es la Puerta de la Ciudadela, que data del año 1746 y que marca el sitio original de la Ciudadela de Montevideo en la Plaza Independencia. Esta plaza conmemora el surgimiento de Uruguay como nación soberana, y en el centro se encuentra una estatua y un mausoleo de 17 metros de altura (bajo la estatua; Lun mediodía-6 p.m., Martes-Dom. 10am-6pm) de José Artigas, el hombre al que se le atribuye el inicio de la campaña de independencia de Uruguay contra España y Portugal.
El área alrededor de la plaza contiene estilos arquitectónicos eclécticos, desde la bastante fea Torre Ejecutiva donde el presidente desempeña sus funciones, hasta la bulbosa torre del Palacio Salvo, construida en el lugar donde se dice que se celebró la primera representación de tango.
Escondido detrás de la esquina suroeste de la plaza se encuentra el célebre Teatro Solís, el teatro más prestigioso del país, terminado en 1856 y remodelado unas cuantas veces después. Las visitas guiadas (martes y jueves a las 4pm, miércoles y viernes a las 11am, mediodía y 4pm; UR$20 en español, UR$50 en inglés; los tours en todos los idiomas disponibles son gratis los miércoles) son una manera divertida de ver detrás de las escenas, pero para experimentar todo su esplendor, realmente hay que ver una actuación.
En el lado sur de la plaza, el antiguo palacio presidencial, un edificio neoclásico de 1873, alberga ahora el intrigante Museo Casa de Gobierno (lunes a viernes de 10am a 5pm; gratis; 02 1515902), que traza la historia del país a través de sus a menudo excéntricos presidentes.

Plaza de la Constitución y alrededores
El animado bulevar peatonal Sarandí atraviesa el centro de la ciudad vieja – comenzando en la Puerta de la Ciudadela – con sus vendedores ambulantes, artesanos, músicos y frecuentes desfiles, hasta la Plaza de la Constitución. También conocida como la Plaza Matríz, es la plaza más antigua de Uruguay, que data de 1726. Está dominada por la Catedral Metropolitana (también conocida como Iglesia Matríz), la cual, a pesar de que data de 1790, no es muy popular en América Latina.

Museo Torres García y Museo Gurvich
Dos de las mejores galerías de arte de Uruguay están cerca de la Plaza de la Constitución. El Museo Torres García, en Sarandí 683 (lunes a sábados de 10am a 6pm; UR$100; 29162663, www.torresgarcia.org.uy), está dedicado al trabajo del visionario artista uruguayo Joaquín Torres García, quien defendió la creación de una forma de arte latinoamericano y creó la imagen invertida de América del Sur que tanto prevalece en la artesanía de Uruguay. El alumno más famoso de Torres García es homenajeado en la Plaza Matríz, a la vuelta de la esquina, en el excelente Museo Gurvich (Ituzaingó 1377; L-V 10am-6pm, S 11am-3pm; UR$65, gratis el martes; 29157826, museogurvich.org). El inmigrante judío lituano José Gurvich adquirió fama por derecho propio con elaborados murales y esculturas, que recuerdan a Chagall y Miró.

Alrededor de la Plaza Zabala
Llamada así en honor al fundador de Montevideo, la frondosa Plaza Zabala podría pasar desapercibida si no fuera por el Palacio Taranco en el lado norte. Una opulenta casa privada que fue diseñada por Charles Louis Girault y Jules Leon Chifflot – el mismo equipo francés que creó el Arco del Triunfo – ahora alberga el Museo de Artes Decorativas (entrada a 25 de Mayo 376; lunes a viernes 12.30-5.30pm; gratis; 29156060, cultura.mec.gub.uy). La hermosa colección que se exhibe incluye arte uruguayo y una amplia colección mundial de cerámica.
También vale la pena echar un vistazo, dos cuadras al este de la Plaza Zabala en Rincón 437, a la Casa de Fructouso Rivera (miércoles-domingo 11am-4.45pm; gratis; 29151051, www.museohistorico.gub.uy), que traza la historia de Uruguay desde la prehistoria hasta los tiempos modernos a través del arte y los artefactos, con un enfoque en la vida de Artigas.

Mercado del Puerto
El Mercado del Puerto, al final de la calle peatonal Pérez Castellano, al lado del puerto (diariamente para el almuerzo, algunos restaurantes también abren para la cena; mercadodelpuerto.com.uy), es una de las atracciones más importantes de Montevideo. Es tan popular, de hecho, que los restaurantes cobran con extorsión; sin embargo, vale la pena empaparse del ambiente y ver a los juglares errantes, aunque no se quede a comer. El puerto y la terminal del ferry se encuentran en el extremo norte, junto con las oficinas de información turística municipal y nacional.
Dentro del Mercado del Puerto, con su entrada por la Rambla, se encuentra el Museo del Carnaval (abril-noviembre miércoles-domingo 11am-5pm; diciembre-marzo todos los días 11am-5pm; UR$90, incluye un café en la cafetería; 29165493, museodelcarnaval.org), lleno de coloridas exhibiciones de las celebraciones del Carnaval de la ciudad.

CARNAVAL
No entenderás verdaderamente el atractivo de Montevideo a menos que experimentes el Carnaval. Es una celebración de tres meses de la cultura uruguaya con desfiles, escenarios de barrio conocidos como tablados que albergan murgas (bandas callejeras donde los grupos cantantes se acompañan de tambores salvajes -candombe- originados en los ritmos africanos traídos por los esclavos), obras de teatro, parodistas y comediantes, todos salvajemente vestidos y allí para entretenerse. Los espectaculares desfiles de inauguración y clausura tienen lugar en la Avenida 18 de Julio y los eventos más importantes se celebran en el Teatro de Verano. Si planeas estar en Montevideo durante el Carnaval, envía un correo electrónico a la oficina de turismo para conocer las fechas clave.

Avenida 18 de Julio y alrededores
Extendiéndose desde el extremo oriental de la Plaza Independencia, la Avenida 18 de Julio es la principal arteria comercial de Montevideo y la parada más importante de la mayoría de los autobuses de la ciudad.
Trata de pasar por la Plaza Fabini, una plaza verde en la avenida, un sábado, cuando te encontrarás con gente de todas las edades bailando tango (a partir de las 4pm) para un público solidario. La Plaza Cagancha (también conocida como Plaza Libertad) es la siguiente gran plaza del 18 de Julio; atraviésela en su camino hacia el enorme edificio del Palacio Municipal un poco más al este. Solicite en la oficina de información turística de su base una entrada para entrar, ya que el mirador del piso 22 ofrece vistas de gran alcance sobre la ciudad (de lunes a sábados de 11 a 3 p.m.; visitas guiadas a las 11.15 a.m. los días de semana; gratuitas).

Museo de Historia del Arte
Bajo el Palacio Municipal se encuentra el infravalorado Museo de Historia del Arte (Ejido 1326; de martes a domingo: de mediados de marzo a mediados de diciembre mediodía-5.30pm; de mediados de diciembre a mediados de marzo 1.30-7pm; gratuito; museomuhar.blogspot.co.uk) es un tesoro de objetos precolombinos, coloniales e internacionales, bellamente dispuestos, pero pronto notará que gran parte de lo que se exhibe son copias, diseñadas para demostrar la evolución del arte; busque los artículos con puntos rojos que le digan que son auténticos. Tiene una colección particularmente fuerte de piezas prehispánicas originales, incluyendo cerámicas peruanas y mesoamericanas, algunas urnas enormes de la cultura argentina de Santa María, y textiles guatemaltecos.

Tristán Narvaja
Una calle sinónimo del mercado callejero más grande de Montevideo (dom 10am-3pm), Tristán Narvaja está a unas pocas cuadras al este del Palacio Municipal. Abarcando varias calles, es un verdadero mercado de pulgas que vende de todo, desde frutas y verduras hasta antigüedades y mascotas. En otros días, es un barrio agradable para pasear, ya que las calles están llenas de eclécticas tiendas y cafés independientes.

Espacio de Arte Contemporáneo
A pocas cuadras al noreste de la cima de Tristán Narvaja, en una prisión parcialmente reformada que data de 1888, se encuentra el Espacio de Arte Contemporáneo (Arenal Grande 1930; miercoles-sábados 2-8pm, domingos 11am-5pm; gratuito; eac.gub.uy), que exhibe arte contemporáneo de clase mundial bellamente curado. Se puede ver a los artistas residentes trabajando en las antiguas celdas.


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